NASA; INGENIEROS AYUDAN A CREAR UN MUNDO VIRTUAL DE DATOS

Durante casi todo el tiempo que ha sido un concepto, la NASA ha estado a la vanguardia de la tecnología de realidad virtual (VR). Sin embargo, el espacio ha experimentado un renacimiento desde los voluminosos auriculares de la década de 1990. Varias empresas de alto perfil ahora usan VR para videojuegos inmersivos y salas de chat virtuales, pero para algunas, esta tecnología tiene un uso más allá del entretenimiento.

 

El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California ha estado tratando de mejorar la visualización de datos durante décadas. Cuando las imágenes regresan de un mundo extraño, los científicos generalmente examinan el entorno con una foto panorámica, pero este método tiene limitaciones. Al observar una imagen plana, puede ser difícil juzgar las distancias.

 

“Mirar imágenes en una pantalla es una experiencia muy diferente a caminar por un cañón”, dijo Scott Davidoff, gerente del Human Centered Design Group en JPL.

Persona que usa gafas de realidad virtual y mira alrededor de Marte con un rover cerca de ellos.
El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA ha experimentado con entornos de realidad virtual y mixta como formas de mejorar el análisis de datos, particularmente cuando se trata de juzgar el tamaño y la distancia de las características geológicas vistas desde los rovers de Marte. Estos experimentos fueron algunas de las pruebas iniciales que inspiraron a los fundadores de Virtualitics a ver cómo se podía utilizar esta tecnología fuera del JPL.
Créditos: NASA

Davidoff comenzó a experimentar con la realidad virtual utilizando datos de imágenes del rover Curiosity en Marte. Ha habido intentos de resolver el problema de la distancia visual, como el uso de imágenes en 3D visibles con anteojos con filtro rojo y azul, pero nada hizo que los científicos sintieran que realmente estaban allí. Davidoff y sus colegas decidieron envolver el panorama en torno al científico en un entorno virtual. Los geólogos que usaron la realidad virtual de esta manera informaron que se sentían como si estuvieran en el entorno marciano real. Pudieron determinar la distancia y el tamaño de las características de manera mucho más rápida y precisa que con una pantalla plana, lo que generó otra idea. Davidoff pensó que si la visualización de imágenes en realidad virtual ayudaba, podría ser un cambio de juego para datos “multidimensionales” más complejos.

 

“Cuando miras un diagrama de red como un sistema en 3D, resulta que tu percepción hace algo diferente”, dijo Davidoff. “Creamos un mundo de datos en el que un analista podía observar cualquier problema científico o de ingeniería y ver patrones y correlaciones más claramente que en una versión plana”.

 

Al mismo tiempo, Ciro Donalek y George Djorgovski del Instituto de Tecnología de California (Caltech) estaban investigando cómo utilizar entornos inmersivos para la visualización y colaboración de datos científicos.

Personaje de realidad virtual mirando varias pantallas con mucho contenido.
Un investigador examina una nube de datos en un mundo virtual creado por el software Virtualitics. Los científicos de la NASA necesitan filtrar cantidades masivas de datos generados por misiones en el espacio profundo. Los esfuerzos del JPL por utilizar la realidad virtual para ayudar en este análisis llevaron a la creación de Virtualitics.
Créditos: Virtualitics Inc.

Los tres se unieron para crear un software que usa visualizaciones 3D para examinar las relaciones entre puntos de datos. Al igual que ver un panorama marciano tridimensional permite una mejor interpretación, ver datos en el espacio virtual facilita la detección de correlaciones.

 

Al obtener una licencia exclusiva de Caltech, que administra JPL, Donalek, Djorgovski y el nuevo director ejecutivo Michael Amori fundaron Virtualitics Inc. de Pasadena, California, en 2016, con Davidoff como asesor. Para desarrollar aún más el software, han incorporado funciones como inteligencia artificial para señalar patrones y relaciones en los datos visualizados.

 

“Lo llamamos exploración inteligente. Está utilizando visualizaciones 3D y AI para identificar rápidamente los controladores y las relaciones en sus datos, e impulsar la comprensión de maneras que los gráficos 2D no son capaces de hacer”, dijo Donalek, ahora CTO de Virtualitics. “Puede comenzar a obtener información de sus datos de inmediato porque es literalmente arrastrar y soltar”.

 

Persona que usa el software Virtualitics en una computadora portátil.
El software Virtualitics también tiene un modo de escritorio para analizar datos. Incluso sin un casco de realidad virtual, la capacidad de visualizar datos en el espacio 3D ayuda a los científicos a comprender mejor la información sin procesar que reciben.
Créditos: Virtualitics Inc.

El software funciona tanto en el escritorio como en la realidad virtual y es compatible con varios auriculares populares. Si bien la plataforma está diseñada para su uso en cualquier lugar donde haya una cantidad significativa de datos, actualmente se usa con mayor frecuencia en la banca, el comercio minorista y la investigación médica. Puede visualizar cualquier cosa, desde una hoja de cálculo hasta un gran “lago de datos” sin tener que mover los datos desde donde residen. Donalek dice que la compañía mantiene una relación con JPL y muchos de sus 60 empleados provienen del centro o Caltech.

 

“Uno de ellos es del MIT, pero no lo tenemos en cuenta”, bromeó Donalek.

 

Ya sea que los analistas observen la ciencia desde la superficie de Marte o las operaciones bursátiles en Wall Street, los esfuerzos de visualización de la NASA han llevado a una dimensión de investigación completamente nueva.

La NASA tiene una larga historia de  transferencia de tecnología al sector privado . La publicación derivada de la agencia describe las tecnologías de la NASA que se han transformado en productos y servicios comerciales, lo que demuestra los beneficios más amplios de la inversión de Estados Unidos en su programa espacial. Spinoff es una publicación del programa de Transferencia de Tecnología en la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial (STMD) de la NASA.

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